Kuidas moodustuvad fossiilid?

Fossiil on säilinud jäänused, jälgi või mulje organismist, mis on eelmises geoloogilises vanuses, mis on kivistunud. Fossiilide hulka võivad kuuluda koorikud, luud, eksoskeletonid, kivipildid, juuksed, õli, kivistunud puit, DNA jäänused, suled ja kivisüsi. Fossiilid varieeruvad suuruse poolest uskumatult väikesest kuni äärmiselt suureni. Mikrofauna võib näha ainult mikroskoobi, näiteks õietolmu ja bakterite abil, samas kui makrofossiilid võivad olla palju meetreid ja kaaluda mitut tooni, näiteks dinosaurusete luude ja põlatud puude jäägid. Fossiile võib moodustada erinevatel viisidel sõltuvalt välistest tingimustest ja organismi koe tüübist.

Fossilisatsiooniprotsessid

Fossiliseerumine algab siis, kui organism sureb ja setted on kiiresti kaetud või maetud. See esineb sageli veekogu, näiteks jõe, järve või ookeani lähedal. Sette kihid kaitsevad lagunemise jõudude eest, nagu bakterid ja ilmastikukindlus. Sedud ei kaitse jääke küllaldaselt, vaid aeglustavad lagunemisprotsessi. Aja jooksul lagunevad organismi lihavad osad, jättes kõvad materjalid, näiteks kestad, luud ja hambad.

Pärast tuhandeid aastaid muutuvad jäägid lõpuks kõvaks tahkeks kivideks. Mõnikord imbub vesi läbi kivi ja peseb jääd eemale, kuid kuna ülalmainitud kivi on jäik ja kõva, ei murene see tühja ruumi, vaid moodustab organismi loomuliku vormi.

Fossiilid võivad moodustada ka siis, kui vesi kannab mineraalainet vormi, kus see kõveneb ja vormid on organismi looduslikud valandid. Kuigi algne materjal on pestud, tekitab enamus looma või taime peaaegu täpse paljunemise. Pehme keha organismid, nagu sääsed, kärbsed ja sipelgad, on sellisel viisil harva fossiilsed, kuid need võivad olla kleepuva vaigu puhul fossiilsed.

Fossiilide tüübid

Fossiilide hulka kuuluvad tegelikud iidse elu jäänused, mis on kas külmutatud polaarses igikeltsas või liustikutes, või sooladesse ja koopadesse leitud kuivjäägid. Neid võib säilitada ka pika aja jooksul merevaigukollase või tiheda savikihi sees.

Mineraalsed organismid või keha fossiilid, nagu kivistunud puit ja dinosauruste luud, on tavalised fossiilid.

Ichnofossilide või jälgede fossiilide hulka kuuluvad rajad, burrid, pesad või fekaalid. Mikro-fossiilid ei tõenda organismi olemasolu, vaid näitavad organismi käitumist, mis arvatakse olevat olemas.

Chemofossilid või keemilised fossiilid on kivimites leiduvad valgud või orgaanilised ühendid, sealhulgas kivisüsi, nafta ja enamik fossiilkütustest.

Kui vana on fossiilid?

Mitte kõik ei ole fossiilid. Paleontoloogid nõustuvad, et jäänuseid saab kvalifitseerida ainult fossiilideks, kui nad on vähemalt kümme tuhat aastat vana. Viimased fossiilid pärinevad organismidest, mis kuulutati välja surnud viimase 20 000 aasta jooksul, nagu villane mammut, samas kui vanimad teadaolevad fossiilid on merevetikad, mis ulatuvad 3, 48–4, 1 miljardi aastani.

Märkimisväärsed fossiilsed saidid

Mistaken Point, mis on UNESCO maailmapärandi nimistus Newfoundlandis ja Labradoris, on tuntud Ediacarani fossiilide kohta, mis esindavad Maa vanimat multellulaarset elu.

Mississippi Petrified Forest sisaldab metsasid, mis on moodustunud üle 30 miljoni aasta, enne kui neid pestakse allavoolu ja põlvitati.

Joggins Fossil Cliffs, UNESCO maailmapärandi nimistusse kuuluv Nova Scotia, on kuulus fossiilse kogumise poolest, mis kujutab endast vihmametsade ökosüsteemi elu umbes 310 miljonist aastast tagasi.